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1878: ¡Comienza (oficialmente) la pasión!

29 diciembre, 2018 | Fernando Martínez Martí

El 29 de diciembre se cumplen 140 años del inicio de la Liga Cubana de Béisbol

140 años Liga Cubana de Béisbol
140-años-liga-cubana-de-beisbol Foto: Ilustración: René Alejandro Díaz

El béisbol cubano cuenta con fechas establecidas, y otras un tanto imprecisas. Dentro de las confirmadas, consta la celebración del primer campeonato cubano de béisbol, el que, según evidencian los documentos, comenzó el 29 de diciembre de 1878 en los capitalinos terrenos de Tulipán. Suscribo que el desafío de esa jornada fue el primer juego oficial de la pelota cubana, pues todo el apogeo anterior, marcado por el ambiente hostil durante la Guerra de los Diez Años y la informalidad de los enfrentamientos, no formaron parte de un torneo organizado.

Luego de diez años de contienda bélica, llegó a su fin la guerra en la Mayor de las Antillas, momento en el que los clubes de Habana Base Ball Club (BBC), Matanzas BBC y Almendares BBC, se reunieron para decidir la realización del primer Championship ―manera en que se le llamó en aquel entonces al campeonato, debido a la importación de términos del juego creado en Estados Unidos―. El torneo, con el nombre de Liga de Base Ball, fue principalmente iniciativa del Habana BBC. Los habanistas, que tuvieron su origen en 1868 y no se legalizaron hasta diez años después, escogieron como contendientes para el certamen a los otros dos equipos que, según ellos, eran los únicos constituidos oficialmente en la Isla.

La escuadra que luego se conocería como Leones de La Habana y que fue, además, el primer club fundado en Cuba, y presuntamente en Latinoamérica, sostuvo con ambos conjuntos importantes momentos de rivalidad. Con el Matanzas BBC tenían una historia previa, ya que ambos protagonizaron el histórico juego del 27 de diciembre de 1874 en el Palmar de Junco, considerado por muchos años como el primer encuentro documentado del béisbol cubano. Por otra parte, con el inicio de la Liga comenzaría, con el Almendares BBC, un antagonismo encarnizado dentro y fuera de los terrenos, hasta la disolución de ambas franquicias en 1961.

Precisamente fueron Habana y Almendares quienes protagonizaron el primer desafío del campeonato, sin imaginar la cantidad de partidos que ambos sostendrían en el futuro. La apertura del torneo tuvo lugar nueve días después de la reunión celebrada en una casa de la calle Obrapía, en la que se fijaron las pautas para la competición.

De acuerdo con los detalles compilados por Severo Nieto, historiador e investigador del béisbol cubano, el duelo concluyó favorable al Habana 21 a 20 corridas ―nombre que se le daba en esa época a las carreras―. Por el conjunto vencedor sobresalió Francisco Saavedra, con cuatro anotaciones; en tanto Manuel Landa y Emilio Sabourín aportaron tres. Por el Almendares, Leonardo Ovies pisó el home en cuatro ocasiones, mientras que Carlos Zaldo, Alejandro Reed y Antonio Alzola lo emularon en tres oportunidades. Durante años no hubo claridad en los nombres de los protagonistas de este primer juego. No fue hasta la investigación realizada por Félix Julio Alfonso, Juan Antonio Martínez y Yasel Porto ―autores de la Enciclopedia Biográfica del Béisbol Cubano–, que se esclarecieron los nombres de todos los jugadores.

El campeonato prosiguió el primero de enero de 1879, con un duelo que concluyó igualado a 17 carreras entre Habana y Matanzas. Tres días después, Almendares derrotó 27 a 12 a los yumurinos, y hasta ese momento, todo parecía indicar que sería un todos contra todos, pero no resultó así. Los habanistas se enfrentaron en dos ocasiones más a Matanzas, mientras que solo una a Almendares, hecho del que, hasta nuestros días, no se conoce la causa específica.

El 16 de febrero de ese mismo año concluyó el campeonato, con la victoria 34 a 16 del Habana sobre Matanzas, partido que representó su cuarto triunfo y lo coronó campeón indiscutible de aquella cita fundacional. Almendares, con apenas una victoria, ocupó la segunda plaza, mientras que Matanzas cerró la tabla.

Puede parecer una cita pequeña, de poco alcance, sin embargo, los involucrados se convirtieron en ídolos que conquistaron lauros en diversas esferas de la sociedad. Y es que el béisbol, desde sus inicios, encontró en la nación cubana el lugar idóneo para echar raíces. Diversas áreas de la cultura confluyeron en los terrenos y temas beisboleros: desde danzones que se tocaban al finalizar los partidos, hasta poemas escritos para exaltar a los jugadores y sus gestas, el arte se hizo eco de la fundación oficial de la Liga. En los diarios de la época se alabaron los uniformes, revolucionarios para ese entonces.

Los jugadores que protagonizaron este primer campeonato eran blancos, de clase burguesa media y alta, pues eran quienes podían dedicar tiempo al béisbol por su privilegiada situación económica, ya que en sus inicios la liga era amateur. Tiempo después derivaría en un torneo profesional, permitiendo a hombres de clases sociales más bajas incorporarse a las escuadras existentes, así, con la abolición de la esclavitud en 1886, se les sumarían jugadores negros.

Esteban Bellán
Esteban Bellán, fundador y capitán del Habana BBC.

Entre los nombres que integraron esta histórica alineación del equipo Habana BBC, debemos destacar tres. El primero, quien capitaneara el conjunto, Esteban Bellán; uno de los fundadores del club y experimentado jugador que consta fue el segundo cubano en incursionar en el béisbol estadounidense, luego de Charles Pedroes. El segundo, Nemesio Guilló, considerado de los primeros que introdujeron implementos beisboleros en nuestro país. Y por último, Emilio Sabourín, quien, debido a sus labores conspirativas en apoyo a la causa independentista iniciada en 1895, fue encarcelado y falleció el 5 de julio de 1897 en la prisión de Ceuta.

Sabourín fue el primero de estos pioneros del juego en formar parte del Salón de la Fama del Béisbol Cubano, espacio que ocupó en 1941, quizás no solo por sus méritos beisboleros ―que los tenía― sino también por su valor patriótico. Guilló lo secundó siete años más tarde y, tras una pausa de 53 años, en 2014 fue exaltado Bellán. Resulta muy curioso que, pese a todos sus méritos, el líder de los habanistas llegara al salón de la fama casi un siglo y medio después de su faena beisbolera. Misterio que se suma al hecho de que aún no está confirmada la fecha de su muerte.

La fecha del 29 de diciembre no puede pasar inadvertida para la multitud de amantes del béisbol nacional. Ese día, en que no hubo desafíos oficiales programados, siempre debe primar, al menos, la evocación del suceso y sus protagonistas.

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